Fabrieksbezoek Monitor Audio We streven ernaar de allerbeste audiokwaliteit te bieden tegen een betaalbare prijs

2021-10-22 04:10:29 By : Ms. Linda Liu

Monitor Audio is een rijzende ster in hifi-land, maar over het bedrijf achter de speakers is niet veel bekend. De lancering van de nieuwe Gold-luidsprekers is een geweldige kans om MA te bezoeken in hun Zuid-Engelse huis in Rayleigh en meer te ontdekken over hun ontwerpfilosofie.

“We hebben hier nog niet echt buitenlandse journalisten gehad”, staat er te lezen als we via de voordeur Monitor Audio binnenkomen. Dit is grotendeels te danken aan de nederige, nuchtere houding van het bedrijf. Het idee is dat er dan niet zo veel te zien en te zien is, waardoor Monitor Audio meestal geen fabrieksbezoeken doet voor derden. Het Britse bedrijf is echter geen kleine speler in de audiowereld, getuige het succes van zijn verschillende luidsprekerlijnen, die goed werden ontvangen door critici. De betere Bronze-, Silver-, Gold- en Platinum-families zijn bekend bij muziek- en surroundliefhebbers die op zoek zijn naar waar voor hun geld, maar er is meer. Met de betaalbare Mass en Monitor toestellen kunnen mensen met een bescheiden budget voor audio bijvoorbeeld een beter geluid proeven en is Monitor Audio steeds actiever op het gebied van inbouw en maatwerk. Over actief gesproken, dat woord zal waarschijnlijk ook in de nabije toekomst van het merk voorkomen – maar daar kunnen we je nog niets over vertellen.

De Britten kochten vorig jaar ook de London Roksan, waardoor de luidsprekerbouwer nu ook versterkers en draaitafels in zijn portfolio heeft.

Monitor Audio lanceerde onlangs een vernieuwde Gold-serie, alweer de vijfde generatie van deze luidsprekerfamilie. Het is een ingrijpende herinrichting geworden. De nieuwe Golds zijn totaal anders dan de vierde generatie, die we verder prima vonden. We vonden met name de oude Gold 300 vloerstaander presteren op audiofiel niveau, maar de nieuwe generatie brengt iets anders en – we vermoeden voor veel mensen – beter. Lees anders onze review van de Monitor Audio Gold 100.

Een van de redenen om Rayleigh te bezoeken was gewoon om te ontdekken hoe de nieuwe Gold-speakers tot stand kwamen. Net als zijn grootste Britse rivalen - zoals KEF en Bowers & Wilkins - zet Monitor Audio zich sterk in voor een wetenschappelijke benadering van luidsprekerontwerp. Een aanpak die volgens ons ook leidt tot de beste luidsprekerontwerpen.

Als er één woord is dat veel naar voren komt tijdens ons bezoek, vooral wanneer we spreken met het hoofd van R&D Michael Hedges, dan is het wel “simulatie”. De luidsprekerontwerpen van Monitor Audio zijn volledig geperfectioneerd op de computer voordat er zelfs maar een prototype is gebouwd. “Dan hoeven we alleen nog maar af te stemmen, dat is subjectief maar blijft belangrijk. We kunnen ons focussen op het verbeteren van speakers, in plaats van tijd te verspillen aan het corrigeren van allerlei fouten in een mogelijk ontwerp.”

Tijdens de rondleiding door de faciliteiten worden we herhaaldelijk geconfronteerd met de feiten: Monitor Audio is geen klein bedrijf meer. Het bedrijfsgebouw is niet groot of opzichtig, maar blijkt al snel veel groter dan het op het eerste gezicht lijkt. MA heeft de afgelopen jaren steeds meer ruimte ingenomen en uitgebreid naar aangrenzende gebouwen. Het is nu erg groot en sommige delen voelen erg vol aan. "We staan ​​op het punt om te beslissen of we hierheen gaan verhuizen of uitbreiden." Dat kan wel eens nodig zijn, want we horen ambitieuze plannen om veel meer mensen aan te nemen, zowel van de ontwerpafdeling als van de R&D-engineers.

In Rayleigh vindt tegenwoordig geen luidsprekerproductie plaats. Dat was vroeger het geval. “Maar betaalbare en hoogwaardige productie was in het VK niet meer haalbaar. De productie is nu bij vaste Chinese partners, met een vast Monitor Audio-team ter plaatse”, horen we. En niet onbelangrijk: het Britse bedrijf heeft een sterke reputatie bij Chinese consumenten. Het Aziatische land heeft zelfs een keten van eigen Monitor Audio-winkels, iets wat het nergens anders ter wereld heeft. Ook niet in Engeland.

Als we door het gebouw lopen, blijkt niet alles kantoren en een gigantisch magazijn. Roksan's productie is pas onlangs verhuisd naar Rayleigh, zowel voor de versterkers als de draaitafels. Het is relatief rustig als we langskomen; zoals vaak worden persbezoeken op een rustiger moment georganiseerd. Heel wat Roksan Kaspische versterkers worden verzameld als onderdeel van de kwaliteitscontrole die elk apparaat ondergaat. Er is nog een echovrije kamer verborgen tussen de immense stapels luidsprekerboxen. Het wordt gebruikt voor het meten van luidsprekerconcepten. Het is niet enorm, maar: “Het is voldoende voor de meeste sprekers. Toen we hem bouwden, was de kamer het neusje van de zalm, maar nu hebben we het er intern over om weer een nieuwe te bouwen.”

Opvallend is dat Roksan duidelijk geïntegreerd is in Monitor Audio, maar dat het aanbod van Roksan sinds de overname niet is veranderd. “Nee, dat klopt. Natuurlijk duurt het even voordat alles verteerd is. En we richten ons op het bouwen van een eersteklas team gespecialiseerd in elektronica. En hij zal ook werken aan alle toekomstige Monitor Audio-producten, zowel de traditionele als de Custom Install-producten. Er zijn niet veel luidsprekerbouwers die ook een brede kennis van elektronica in huis hebben, dat is een echte aanwinst voor ons”, merkt technisch directeur Michael Hedges op als we zijn R&D-afdeling binnenstappen.

"In zekere zin is het leukste om een ​​goedkope luidspreker te bouwen die zo goed mogelijk klinkt en de concurrentie overtreft voor dezelfde prijs, misschien leuker dan een kostenloos product zoals de Platinum", lacht Hedges. Net als veel van het Monitor Audio-team is de technisch directeur relatief jong. Als student bij Monitor Audio liep hij stage, rondde hij zijn studie akoestiek en natuurkunde af en ging daarna aan de slag bij MA. Dit werd gevolgd door een korte trip naar Jaguar/Land Rover in 2015 om te leren hoe audiosystemen in de auto kunnen worden geïntegreerd, voordat hij rond de zomer van 2018 terugkeerde om de leiding te nemen over de R&D-afdeling. Een van zijn doelen is om de onderzoeksafdeling van Monitor Audio om te vormen tot een wereldleider.

Wat al snel duidelijk wordt als we met de engineer praten, is dat Monitor Audio onder zijn bewind een duidelijke methode heeft uitgekristalliseerd om luidsprekers te ontwikkelen. Nadat de richtlijnen qua positionering en prijs in kaart zijn gebracht en doelen zijn gesteld over wat een spreker van een bepaalde omvang moet kunnen, gaat het R&D-team op een vaste manier aan de slag.

Het S-woord – simulaties – wordt regelmatig gebruikt. Software, zoals Finite Elements Analysis, is zo geavanceerd geworden dat bijna alle materialen en vormen op een computer kunnen worden nagebootst. “Als we uiteindelijk prototypes bouwen op basis van simulaties, merken we dat er bijna geen verschil is. Als het gaat om magnetische flux, is het verschil 1-2 procent. Chauffeurs gedragen zich bijna perfect zoals voorspeld. Sommige dingen zijn heel moeilijk na te bootsen, zoals de impact van lijmen.”

De simulatie-aanpak is heel anders dan voorheen, zegt de technisch directeur. “Zo'n 15 jaar geleden hebben we, net als vele anderen, luidsprekers gemaakt op basis van de jarenlange ervaring en praktische kennis van ingenieurs. Een beetje analyse met software is gebruikt, maar nog steeds beperkt.” Wat niet wil zeggen dat alles over materialen en speakers inmiddels bekend is. Er is vaak het idee dat hifi ouderwets is en al jaren stilstaat, maar dat is niet zo, zegt Hedges: “Er valt nog zoveel te ontdekken. Er is al veel onderzoek gedaan naar hoe we luisteren, ook door mensen die met codecs werken, maar er moet nog veel gebeuren.”

De vooruitgang in luidsprekerontwerp via de computer helpt om sneller betere luidsprekers te bouwen. Als er nu een prototype wordt gebouwd, komt het heel dicht in de buurt van een eindproduct. Ontwerpers kunnen immers veel verschillende dingen uitproberen op de computer en echt uitzoeken welke stuurprogramma's het beste passen. Welke spreekspoel, hoeveel windingen, hoe groot moet de magneet zijn, enzovoort, het zijn allemaal vragen waar antwoorden op gezocht worden. Er wordt volop geëxperimenteerd, iets dat maanden kan duren, zegt Hedges: "Bij de 8-inch basdriver van Gold duurde het 70 iteraties voordat we tevreden waren." Als de ingenieurs in de simulatie tevreden zijn met het gedrag van hun virtuele bestuurder, kunnen ze de bestuurder in een kast plaatsen en virtuele metingen doen in een volledig vrije omgeving (dus zonder de beperkingen van een meting in een kamer). “Een voordeel van simulaties is dat we dingen heel goed kunnen onderzoeken. Het nauwkeurig meten van drukgolven of magnetisme in de echte wereld is erg moeilijk, maar het is veel gemakkelijker in een simulatie”, merkt hij op. Het eindresultaat van de R&D is een neutrale luidspreker met een neutrale crossover die zich goed leent voor tuning. En dat gebeurt natuurlijk met het oor, niet met de computer. “De prototypes die uit R&D komen, meten meteen heel goed en kunnen zo de luisterruimte in. Dat is echt de kracht van simulaties - je kunt echt vooruitgang boeken in de ontwikkeling van luidsprekers. Maar die afstemming is ook belangrijk.”

Na een bezoek aan de nuchtere, serieuze akoestiekafdeling komen we terecht bij de ontwerpers. Het zijn de mensen die verantwoordelijk zijn voor hoe een MA-product eruit komt te zien, rekening houdend met wat technisch nodig is. Bij veel merken wordt dit gedaan door een externe partij, zoals een ontwerpbureau. Monitor Audio werkt het liefst met eigen mensen. Bijzonder, net als de samenstelling van het team. Hifi is vaak uitsluitend een mannenwereld, maar met het Monitor Audio-ontwerpteam is de verdeling bijna 50/50.

Het is een meer flamboyante afdeling, met een klein museum – een vaste waarde van historisch bewuste hifi-bedrijven, zo lijkt het – en veel schetsen aan de muur, tekeningen op een grote tafel en allerlei rondslingerende prototypes. "Vanwege uw bezoek moesten we de hele muur ontruimen", grapt productdesigndirecteur Charles Minett, "We waren bezig met een aantal nieuwe producten die binnenkort zouden verschijnen. Wat je hier vooral ziet zijn de vele schetsen die we gemaakt hebben voor de nieuwe Gold speakers”. De opruimactie is niet helemaal gelukt, want in een hoekje spotten we tekeningen van een product van Roksan dat nog officieel aangekondigd moet worden. De meeste schetsen laten onder meer zien hoe de vorm van de voorkant van de Monitor Audio Studio enige evolutie heeft doorgemaakt. Ook zien we verschillende materiaalstudies voor de Studio, waaronder tekeningen van een licht eiken uitvoering die uiteindelijk niet op de markt is gekomen. In plaats daarvan koos Monitor Audio voor wit, zwart en – enigszins controversieel – een zilvergrijs.

Na de fase met de schetsen volgen eenvoudige prototypes die ter plaatse uit kunststof worden gesneden en gemonteerd. Zo laat Charles ons zien hoe de vorm van de kleine Mass-kubussen eerst in de praktijk moest worden ervaren. Het ontwerpteam van MA heeft zijn werk blijkbaar goed gedaan, want de vernieuwde Mass-speakers die in een 5.1-pakket worden verkocht, bleken een enorm succes. 'Het gaat veel harder dan we hadden verwacht', zegt Minett, op een manier die laat zien dat hij er zelf nauwelijks in gelooft. Dit is ook de plek waar tijdens de ontwikkeling heel praktische zaken aan de orde komen, zoals hoe een luidspreker wordt opgehangen of over kabelmanagement. Soms worden minder simplistische prototypes gemaakt met 3D-printen, bijvoorbeeld door een bedrijf in België.

Toen we de nieuwe Gold-speakers voor het eerst zagen en hoorden, konden we niet anders dan concluderen dat de nieuwe modellen toch heel anders zijn. De vorm is minder gebogen, de kast is vaak iets groter en de nieuwe Golds zijn veel meer aanwezig qua laaguitbreiding en de hoge details. "Dat klopt", beaamt Hedges, "Er sijpelde veel van de Platinum II-luidsprekers naar de nieuwe Gold. Het licht gewijzigde geluid komt bijvoorbeeld door de overstap van de oudere ribbon-tweeter naar de nieuwe, en door de andere kastvorm.”

Je kunt er inderdaad niet omheen: de nieuwe Golds zijn veel rechthoeker dan voorheen, terwijl er de laatste jaren heel wat speakers met gebogen zijwanden zijn verschenen. “Tien jaar geleden waren gebogen kasten inderdaad de trend voor luidsprekers. Maar er zijn veel misvattingen over, vooral over het nut ervan bij het bestrijden van staande golven. Eén ding heeft wel een gebogen kant: het maakt de kast steviger. Met het nieuwe Goud hebben we dit gecompenseerd door het intern te versterken, zodat we toch een rechthoekige kast kunnen behouden. Dit geeft meer intern volume en stelt je in staat om de speakers via de achterkant te bevestigen. Zo zijn er aan de voorkant geen bouten zichtbaar.” Hedges minimaliseert het feit dat u wel met staande golven te maken heeft. “Eigenlijk heb je staande golven in de drie dimensies binnen de kast. Met gebogen zijkanten pak je maar één van de drie aan, en net de minst belangrijke. Als je alle problemen zou willen aanpakken, zou je eindigen met een ontwerp dat onbetaalbaar wordt om te produceren. We proberen gewoon de allerbeste geluidskwaliteit te bieden tegen een betaalbare prijs.”